The Night Riviera : la route secrète lente-rapide de Londres à Cornwall

Vous voulez éviter le trafic lors de votre prochaine visite dans la belle Cornouailles ? Montez à bord du train-couchette Night Riviera depuis Londres Paddington.

Pas loin de minuit, la gare londonienne de Paddington s’installe pour la nuit.

Les derniers services de banlieue vers la Thames Valley accueillent désormais un mélange de travailleurs du soir qui restent tard et de fêtards après la fête. Sous les courbes vertigineuses de Brunel en métal et en verre peints en blanc, les stands de nourriture ferment leurs portes. Paddington Bear lui-même, coulé en bronze près de l’endroit où il est arrivé pour la première fois à Londres, est toujours prêt pour l’aventure – mais pendant au moins quelques heures, il peut prendre une pause dans la file d’attente des gens voulant prendre un selfie et se frotter déjà -nez brillant.

Recevez chaque semaine des informations sur les derniers événements culturels dans le monde entier dans votre boîte de réception grâce à notre newsletter par e-mail.

Cependant, juste après la statue de notre héros ursin sur la plate-forme 1, une aventure peu connue se prépare à se faufiler furtivement vers le sud-ouest pour sa mission nocturne. Tous les soirs de la semaine, sauf le samedi, le Night Riviera part de Londres jusqu’à l’extrémité du Great Western Railway à Penzance, la ville principale de l’ouest des Cornouailles et à 18 kilomètres de Lands End. À cette gare ferroviaire, la Grande-Bretagne s’effondre dans les vagues rugissantes de l’océan Atlantique.

Le trajet de 410 km prend huit heures de nuit, soit près de trois heures de plus que les trains de jour, ce qui permet aux passagers de faire une bonne sieste. Bien qu’il s’agisse de l’option (beaucoup) plus lente, la Night Riviera perdure depuis l’époque victorienne. Avec son homologue écossais, il constitue l’un des deux services du Royaume-Uni à avoir survécu à l’ère actuelle de nouvel engouement pour les trains-couchettes.

Une autre façon de se rendre dans les Cornouailles, à juste titre bondées

150653457.jpg
Le littoral des Cornouailles attire des milliers de vacanciers – et leurs voitures – chaque saison © Getty Images

Les bénéfices de ce voyage vont bien au-delà de la nostalgie. Les Cornouailles sont l’une des plus belles régions du Royaume-Uni, avec des plages dorées et des villages balnéaires reliés par des promenades spectaculaires et profondément oxygénantes sur les falaises, des criques rocheuses battues par les vagues et des landes hantées tout droit sorties du Royaume-Uni. Poldark. La région a une histoire et une identité assez distinctes du reste du Royaume-Uni, y compris sa propre langue, qui connaît un renouveau. Les Cornouailles sont également un lieu controversé, au cœur des discussions sur le surtourisme au Royaume-Uni, avec un parc immobilier rare convoité par les riches propriétaires de résidences secondaires et les entreprises de propriétés de vacances, en particulier dans les zones côtières prisées.

Comme tous ceux qui l’ont visité pourront en témoigner, la plupart des nombreux visiteurs qui viennent ici empruntent des autoroutes encombrées vers des routes A et B de plus en plus petites, puis passent leurs vacances à chercher de l’espace dans de petits parkings et dans des rues encore plus petites. Heureusement, il existe une alternative : ce train de nuit britannique moins connu.

À bord du Night Riviera

local-à-vélos-et-cabine-gwr-night-riviera.jpg
Les hébergements sont attrayants aussi bien pour les vélos que pour les humains © Tom Hall / Khmer Network

À la tête des voitures Night Riviera, ressemblant et sonnant à chaque instant comme un méchant de Thomas le moteur de charest Château de Totnesun moteur diesel sans fioritures reposant sur un moteur maussade boum-boum-boum bientôt pour se transformer en un rugissement guttural toute la nuit. Derrière cette bête verte se cache une variété éclectique de voitures. Le Guards Van avait beaucoup d’espace pour mon vélo et celui des autres ; les créneaux peuvent être réservés à l’avance gratuitement.

Contrairement aux couchettes à six couchettes et aux couchettes à quatre lits superposés qui dominent l’Europe continentale, la majeure partie du Night Riviera (comme le Caledonian Sleeper) est composée de couchettes à deux couchettes du type que j’avais réservées. Si le passager a opté pour une occupation individuelle (moyennant un supplément), la couchette supérieure est rangée. Ces compartiments disposent d’une fenêtre, d’un lavabo, d’un espace pour les bagages et sont verrouillés par une carte-clé fournie par un préposé qui m’a accueilli à l’embarquement et m’a fait visiter les lieux. Les autres éléments essentiels à la vie – l’eau et le Wi-Fi – sont tous deux proposés. Les passagers des couchettes peuvent également utiliser le salon de Paddington, et on m’a également offert la possibilité de prendre une douche à mon arrivée à Penzance.

GWR-Nuit-Riviera-Sleeper-13042021-0700.jpg
La voiture-salon du Night Riviera © avec l’aimable autorisation de Great Western Railway

Il ne s’agit cependant pas d’un service exclusivement destiné aux voyageurs horizontaux : deux voitures assises ont été bien utilisées la nuit de mon voyage. Un billet couchette vous donne cependant accès à la voiture-salon, qui est le centre social du train. Bien que certaines collations et boissons non alcoolisées soient fournies gratuitement, de nombreux voyageurs prenaient quelque chose de plus fort pour un dernier verre et discutaient du train et du voyage.

Alors que l’embarquement commençait vers 22h30, de nombreux passagers dormaient profondément au moment où l’heure de départ de 11h45 arrivait. Étant un humble chercheur, je n’ai pas pu m’endormir jusqu’à ce que nous nous retirons (quelques minutes en retard), mais je me suis assoupi immédiatement lorsque le train a commencé à avancer. J’ai dormi à la halte de Reading, un autre arrêt où les passagers peuvent embarquer. Étant un service de nuit de point à point, plutôt que d’être relié à d’autres comme de nombreux trains sur le continent européen, le Night Riviera n’est pas soumis aux allers-retours et aux manœuvres qui accompagnent bon nombre de ces voyages. C’est peut-être la raison pour laquelle j’ai eu le meilleur sommeil de tous les itinéraires nocturnes que j’ai empruntés, me réveillant alors que nous traversions les poutres en forme d’hélice d’ADN du pont Royal Albert, qui transporte des trains entre le Devon et les Cornouailles depuis 1859. .

Petit-déjeuner-gwr-nuit-riviera.jpg
Petit-déjeuner à bord du Night Riviera © Tom Hall / Khmer Network

Après le grand luxe d’un petit-déjeuner au bacon avec vue, livré dans ma chambre le matin, je suis retourné à la voiture-salon, où le petit nombre de passagers de la nuit précédente s’était éclairci. Le temps s’améliorait alors que la bruine de l’Atlantique s’éloignait pour laisser place à un soleil occasionnel. L’équipage, qui semble calme et sympathique, a expliqué que leur routine de travail commence à Penzance, où ils sont basés. De là, ils prennent un service de jour jusqu’à Londres, puis rentrent chez eux et travaillent la nuit.

Se réveiller sur la côte des Cornouailles

Une fois à Cornwall, la Night Riviera s’arrête fréquemment, se connectant dans de nombreux cas à des succursales qui rayonnent vers des destinations utiles pour les visiteurs sans voiture. La Mecque du surf de Newquay peut être atteinte avec un changement au Par. Depuis la seule ville du comté, Truro – où le train passe devant l’impressionnante cathédrale de style gothique qui domine la ville – une ligne s’éloigne jusqu’à Falmouth, porte d’entrée des bateaux vers la péninsule extrêmement pittoresque de Roseland. Dernier arrêt avant Penzance, St Erth (du nom du saint irlandais Erc, au cas où vous vous poseriez la question) offre une liaison pratique en 15 minutes vers St Ives, où la Tate St Ives et le musée Barbara Hepworth attirent les amateurs d’art. Prendre le train est de loin le meilleur moyen de se rendre dans ce magnifique village en bord de mer.

Lamorna-vue-depuis-gwr-night-riviera.jpg
Le train longeait la côte et s’arrêtait fréquemment à l’approche de Penzance © Tom Hall / Khmer Network

En face de moi, dans le salon, deux conducteurs de train en repos qui prenaient quelques jours pour explorer les itinéraires autour d’ici débattaient des compétences du conducteur, soulignant les lignes qu’ils envisageaient d’emprunter. C’était tentant de demander à nous suivre.

Le dernier tronçon de piste avant Penzance épouse la large courbe de Mount’s Bay, offrant une vue sur le front de mer jusqu’à St Michael’s Mount, une île à marée surmontée d’un château et d’une église. Nous étions loin de Paddington et pourtant, pour de nombreux passagers, ce n’était pas la fin de la file d’attente. À quelques pas de la gare – avec, comme ailleurs dans la région, une signalisation bilingue en cornique et en anglais – se trouve le quai de départ du Scillonien, le ferry quotidien vers St Mary’s dans les îles Scilly, un archipel sans voiture situé à 28 miles à l’ouest du continent. Les croisières se connectent avec la Riviera Nocturne.

Jubilee-3-gwr-train-de-nuit.jpg
Au lieu de prendre une douche dans le train, j’ai opté pour un plongeon dans la Jubilee Pool © Tom Hall/Khmer Network

Après m’être promené pour profiter du brouhaha agréable de regarder ce service de bouée de sauvetage charger et embarquer, j’ai terminé mon propre voyage chez l’autre icône intemporelle de Penzance. Au sommet de Battery Rocks, lui-même une rampe de lancement pour la baignade en mer, se trouve la piscine Jubilee. À côté d’un vaste bassin principal – le plus grand du Royaume-Uni avec cinq millions de litres – les nageurs trouvent une section de piscine chaude chauffée par géothermie.

La matinée était généralement nuageuse et les murs incurvés du lido semblaient se confondre avec le ciel et l’eau de mer plus grise visible au-delà. C’était une bien meilleure façon de se rafraîchir que de prendre une douche à la gare de Penzance. Je me contentais de m’asseoir à une table à l’extérieur du café et de regarder la mer, me sentant un peu suffisant d’avoir trouvé une porte dérobée vers cet endroit spécial – sans embouteillage en vue.

Comment y parvenir

Les cabines à occupation double coûtent entre 32 £ et 75,50 £, avec une occupation simple entre 42,50 £ et 100,50 £ par trajet. Les places sur les services de nuit et de jour commencent à 43 £. Réservez tôt et voyagez lorsque la demande est faible et bénéficiez des meilleurs tarifs.